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事务所采取合伙制的结果之一是,在事务所的专业人员没有提供符合合理质量标准的服务时,承担可能产生的法律责任。最明显和不幸的审计质量重大问题是,审计人员对一个公司的财务报表做出了保证,但结果证明其具有误导性或欺诈性。这种情况下,审计人员个人和事务所都有可能被司法系统认定应承担责任。有时,事务所的合伙人必须向那些依赖了误导性财务报表的利益相关者支付大额赔偿金。为避免个人承担高度责任’许多事务所采取有限责任合伙制或有限责任公司(limited liability corporation,LLC)形式,这在一定程度上使合伙人个人免于承担由他人所犯的错误引致的损失。

继安然和其他审计失败案例之后,2002年美国国会通过了《萨班斯一奥克斯利法案》;该法案旨在规范为上市公司提供服务的审计行业,它取消了由该行业自律和自我评估质量控制的做法。目前,美国上市公司外部审计的监管权限,大部分交由上市公司会计监督委员会(PCAOB)执行,该机构负责监督和规范审计事务所及其实务。另外,《萨班斯一奥克斯利法案》更改了该行业的一些常见实务。例如,禁止事务所向其审计客户提供某些与审计无关的服务,因此在大多数上市公司,负责公司治理的人员只允许审计人员执行审计业务,不论法律是否允许其执行其他业务。

PCAOB也对由谁对美国的上市公司执行审计予以规范。希望审计上市公司的事务所,必须在PCAOB登记注册,并接受PCAOB审查小组的审查。如果事务所的审计客户为100个或以上,则每年审查一次;如审计客户不足100个,则每3年审查一次。大多数地区事务所、所有的新兴国际事务所和所有的国际事务所,都是经登记注册的事务所,而大多数地方事务所都没有登记注册。

美国非上市公司的审计,由审计准则委员会(ASB,它属于美国注册会计师协会)的准则规范。PCAOB成立之前,ASB是美国唯一的权威审计准则制定机构。ASB的许多准则对美国的所有审计(包括上市公司审计)仍然有效,至少在PCAOB能够抽出时间颁布自己的准则来取代这些准则之前。